Modelo atómico de Dalton

Ana Zita
Ana Zita
Doctora en Bioquímica

El modelo atómico de Dalton representa al átomo como la partícula más pequeña e indivisible de la materia. John Dalton (1766-1844) propuso que los átomos eran los bloques de construcción básicos de la materia y los representaba como esferas sólidas.

La idea de que la materia estaba compuesta de partículas pequeñísimas que ya no se podían dividir fue considerada inicialmente en el siglo V a. de C. por Demócrito. Sin embargo, pasaron más de 20 siglos para que la noción del átomo fuera aceptada.

Dalton realizó la primera presentación científica del átomo en 1808. Posteriormente, este modelo atómico fue desplazado al avanzar el conocimiento y la tecnología.

Postulados de la teoría atómica de Dalton

Los postulados de la teoría atómica de Dalton se infieren de sus trabajos de investigación sobre el átomo. A continuación, te explicamos cada una de sus proposiciones.

Cada elemento está compuesto de partículas diminutas llamadas átomos

La mejor forma de explicar el comportamiento de los gases según Dalton era asumiendo que los elementos estaban compuestos por átomos.

Los átomos de un elemento son iguales

A diferencia de muchos de sus contemporáneos, Dalton pensó que los átomos de un elemento eran iguales y que cada elemento debía tener sus propios átomos. Por ejemplo: el hierro (Fe) tenía átomos propios del hierro, que eran diferentes de los átomos del elemento plata (Ag).

teoria de Dalton
Tal como estas bolitas de cristal, todos los átomos de un elemento, según Dalton, son iguales.

Los compuestos químicos se forman cuando los átomos se combinan

Un átomo de una sustancia X se combina con un átomo de la sustancia Y para formar el compuesto XY. En el caso del monóxido de carbono CO, un átomo de carbono C se combina con un átomo de oxígeno O.

Las reacciones químicas se producen por la reorganización de los átomos

Cuando los compuestos reaccionan, se produce un reacomodo de los átomos. Por ejemplo, si un compuesto XY reacciona con un elemento Z, puede ocurrir dos nuevos compuestos: XZ o YZ.

Los átomos no cambian

Para Dalton, los átomos eran indestructibles y no podían cambiarse entre sí.

¿Cómo Dalton llegó a la teoría atómica?

Dalton era profesor en una Universidad de Manchester (Inglaterra), interesado en la meteorología. Estudiando la naturaleza del aire, Dalton propuso en 1803 la ley de las presiones parciales de los gases. Él pensó que los gases consistían de pequeñas partículas que se atraían y rechazaban entre sí.

En 1804 propuso la ley de las proporciones múltiples, según la cual un compuesto está constituido por una cantidad fija y proporcional de elementos.

Aunque Dalton publicó su trabajo parcialmente en revistas científicas de la época, toda la información fue recopilada en 1808 en el libro Un nuevo sistema de filosofía química, donde explicó con detalles sus hallazgos.

Fallas de la teoría atómica de Dalton

Evidentemente para nuestro conocimiento actual, la teoría de Dalton presenta muchas fallas. A continuación te explicamos, a modo de resumen, cada uno de los aspectos fundamentales de la teoría de Dalton que son rechazados.

El átomo no es indivisible

El átomo, en realidad, está conformado por muchas otras partículas subatómicas. Fueron necesarios casi cien años después de la teoría de Dalton para descubrir los electrones y los protones, con lo cual se echaba por tierra que el átomo era indivisible.

Los átomos sí cambian

Un átomo puede cambiar por efecto de la radiactividad. Cuando átomos inestables pierden partículas, pueden dar origen a un elemento completamente nuevo. Por ejemplo: el uranio -238 se transforma por decaimiento radiactivo en torio-234.

El agua no es la combinación de un hidrógeno y un oxígeno

Ahora sabemos que la molécula de agua está formada por dos átomos de hidrógeno y un átomo de oxígeno. Dalton tuvo un error en el cálculo del agua.

El modelo atómico que siguió al de Dalton fue el de "pudin con pasas", propuesto por J.J. Thomson (1856-1940), donde los electrones (pasas) estaban incrustados en una masa positiva (pudín).

Vea también Átomo.

Resistencias a la teoría atómica de Dalton

El químico británico sir Henry Enfield Roscoe (1833-1915) se burlaba de la teoría atómica diciendo que los átomos eran pedacitos de madera inventados por el señor Dalton.

Probablemente se refería a los modelos de construcción en madera que algunos científicos usaban para representar los diferentes tipos de átomos.

Vea también Modelos atómicos.

Ana Zita
Ana Zita
Doctora en Bioquímica por el Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (IVIC), con licenciatura en Bioanálisis de la Universidad Central de Venezuela.