Importancia de la biodiversidad

Ana Zita
Ana Zita
Doctora en Bioquímica

La biodiversidad o diversidad biológica se refiere a la variedad de seres vivos que habitan sobre la faz de la tierra. Esto incluye todos los organismos vivos, desde las bacterias, pasando por protozoarios, hongos, plantas y hasta el ser humano. También la diversidad de ecosistemas, pues cada ecosistema representa un mundo ecológico.

La importancia de la biodiversidad se fundamenta en los aportes que cada ser puede dar y recibir de otros seres. Todos los seres vivos somos parte de una cadena trófica, esto significa que cuando falta un eslabón en la cadena, esta deja de funcionar. Las especies dependemos unos de otros.

Importancia social de la biodiversidad

Cuando hablamos de biodiversidad, debemos reflexionar que esta no solo tiene que ver con la ecología. También forma parte de lo que los seres humanos somos como sociedad. De hecho, los seres humanos somos una fuente abundante de variedad genética, cultural y social.

Las sociedades humanas son producto de la biodiversidad en la que están insertadas. Una población que habita en zonas costeras presenta una dinámica particular con respecto a un grupo que se estableció en las montañas. Los habitantes de las zonas tropicales tienen características diferentes con respecto a los esquimales o los que habitan en los países nórdicos.

La realidad es que los seres humanos hemos barridos con ecosistemas, para adaptar las especies y la geografía a nuestra conveniencia. Las poblaciones indígenas de América tenían interacciones con su medio ambiente, manejo de la tierra y prácticas agrícolas que fueron perturbadas por los procesos de colonización.

El fenómeno de la globalización también ha influenciado en la biodiversidad, de forma positiva y negativa.

Importancia económica de la biodiversidad

Turismo

Turismo y biodiversidad
Gran parte del valor económico del turismo en Cancún es su biodiversidad.

Sin duda alguna que la biodiversidad es un atractivo para actividades como el turismo ecológico, donde la gente viaja a zonas en que la naturaleza ha sido preservada. Existen también los safari, ya sea para la cacería planificada o para el paseo fotográfico.

Industria alimenticia

De tiempos ancestrales el humano ha utilizado microorganismos, como las levaduras, para la producción de bebidas alcohólicas y pan, por el proceso de fermentación alcohólica. Dentro de las levaduras que se usan para hacer vino están la Saccharomyces cerevisiae, S. uvarum y S. bayanus.

En la producción de quesos también contamos con la ayuda de otros organismos, empezando por las vacas, cabras y ovejas de las cuales obtenemos la leche. La leche se transforma en queso por acción de bacterias de los géneros Lactobacillus, Lactococcus y/o Streptococcus.

México es la fuente de mayor diversidad en maíz del mundo. Perú cuenta con mas de 3000 variedades de papas. Latinoamérica y el Caribe depende en gran parte de la industria del banano y el plátano.

Biotecnología

La biotecnología implica el uso de seres vivos con fines tecnológicos. Muchas empresas se basan en sus desarrollos biotecnológicos para producir fármacos, proteínas recombinantes, anticuerpos monoclonales, entre otros, para ser usados en medicina o investigación científica.

La biotecnología también contribuye a la preservación de la biodiversidad, a través del estudio de las secuencias genéticas de los organismos, con la creación de bancos de genes/semillas y la creación de nuevas variedades con mayor resistencia.

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Cuidado personal y cosméticos

Industria cosméticos
La industria del cosmético y del cuidado personal se beneficia de la biodiversidad.

Los cosméticos en su mayoría son provenientes de fuentes naturales. Un ejemplo lo tenemos en bisabolol, un compuesto antiinflamatorio que se usa en cremas para la piel, se obtiene del árbol Eremanthus erythropappus, que se encuentra en el Amazonas.

Importancia ecológica de la biodiversidad

La biodiversidad impulsa los servicios naturales de los ecosistemas. Un ecosistema saludable puede recuperarse en caso de desastres naturales o provocados por el humano. Otros beneficios ecológicos de una gran variedad de especies adaptadas a sus hábitat son:

  • Protección de los recursos hídricos.
  • Formación y protección de los suelos.
  • Reciclaje de nutrientes.
  • Estabilización de las condiciones climáticas.

Los diferentes ecosistemas tienen funciones variadas. La selva del Amazonas como un macro ecosistema, contribuye con el ciclo hidrológico, al actuar como una gran superficie de transpiración. La deforestación del Amazonas es uno de los grandes crímenes ecológicos de la humanidad.

Tenemos en los arrecifes coralinos por una gran diversidad biológica. Son fuentes renovables de alimento marino y de gran valor recreacional. Un ejemplo preocupante es el gran arrecife de coral de Australia, que está desapareciendo a pasos agigantados.

Especies invasoras

especies invasoras
La introducción de los guppies (Poecilia reticulata) para control de mosquitos resultó en la pérdida de especies nativas.

La introducción de especies afecta el ecosistema del nuevo hábitat en diferentes formas:

  • competencia por alimento,
  • depredación de especies nativas,
  • transmisión de enfermedades,
  • entrecruzamientos.

La introducción deliberada de alguna especie en un nuevo ambiente pude ser por motivos de producción o como agentes de control. No obstante, la introducción voluntaria de especies, aunque con una intención beneficiosa, se puede transformar en una amenaza para la biodiversidad de un país.

Biorremediación

La biorremediación se refiere al uso de microorganismos para la recuperación del medio ambiente. En algunas playas, bacterias del genero Pseudomonas y Rhodococcus tienen la capacidad de degradar hidrocarburos, que son el resultado de derrames de petroleo en las costas.

Importancia de la biodiversidad para la vida humana

La especie humana forma parte de la biodiversidad de la Tierra. Como tal, el ser humano depende de otras especies y comunidades para obtener los requerimientos necesarios para su subsistencia.

Microbioma humano

El microbioma humano o microbiota es el conjunto de bacterias, hongos, y virus que colonizan la superficie de la piel, la boca y los intestinos de los seres humanos. Esta variedad de microorganismos forma parte de la biodiversidad microbiológica.

Estos microbios ayudan en la digestión de nuestra comida y en favorecer al sistema inmunológico. En un estudio científico realizado por el proyecto Microbioma Humano se consiguió entre 3500 y 35000 especies, variando con la edad y la geografía.

Hay enfermedades que están relacionadas con la variedad de microorganismos. La obesidad se asocia con una reducción de la microbiota intestinal.

Ambientes naturales

Ambientes naturales ejercicio
Los parques son una opción para entrar en contacto con la naturaleza.

La urbanización y otras transformaciones de tierras han causado una pérdida masiva de la biodiversidad, afectando poblaciones y especies y sus hábitat naturales. La pérdida de ambientes naturales en las ciudades, epidemia de enfermedades inflamatorias crónicas y mentales, como ansiedad y depresión.

La exposición a ambientes naturales mejora la salud mental y física. Las personas que viven o que tienen acceso a ambientes naturales duermen mejor, realizan actividades físicas con mayor frecuencia, lo que se refleja en una mejor salud.

Usos medicinales

La famosa aspirina, o ácido acetilsalicílico, es un analgésico derivado de la salicina de las plantas del genero Salix y de la Spiraea ulmaria. La digitoxina, un medicamento para enfermedades cardíacas, fue encontrada en las plantas del género Digitalis.

El antihipertensivo captopril fue descubierto al estudiar los efectos del veneno de la serpiente Bothrox jararaca, endémica de Brasil y Argentina. La hirudina es un anticoagulante producido por la sanguijuela Hirudo medicinalis.

El antibiótico eritromicina, del cual luego se obtuvo la claritromicina, es producido por un actinomices del suelo llamado Saccharopolyspora erythraea.

Biodiversidad en la agricultura

Las tierras agrícolas son hábitat para muchas especies, que se han adaptado a las condiciones especiales de estos ecosistemas manipulados por los seres humanos.

Los microorganismos en el suelo cumplen una gran labor al servir como fijadores del nitrógeno (como las bacterias de los generos Rhizobium, Parasponia, Frankia y Nostoc), degradan la materia orgánica liberando nutrientes y beneficiando las plantas.

Las lombrices contribuyen a la fertilidad del suelo, los roedores al excavar madrigueras aumentan la capacidad de almacenamiento de aire y agua. Las arañas y otros insectos también degradan materia orgánica y son fuente de alimento para otras especies.

Resistencia y protección contra plagas

La naturaleza es un sistema de permanentes equilibrios. Las especies predadoras mantienen a raya a otras especies previniendo el crecimiento poblacional desmesurado con consecuencias impredecibles.

Gran hambruna China

Un caso histórico es la exterminación del gorrión Passer domesticus en China durante los años sesenta del siglo XX. Como una medida política, se eliminaron los gorriones con la excusa de que estos pájaros se alimentaban del grano del pueblo chino.

Con la desaparición de los gorriones, la población de insectos creció de forma desmedida afectando la agricultura. Esto condujo a la "Gran Hambruna China" donde murieron entre dos y tres millones de personas.

Conocimiento científico

spider silk tension
Las telas de arañas son inspiración para la creación de biomateriales.

Una fuente de búsqueda de conocimiento para científicos es la biodiversidad. Conocer como funcionan y se comportan las especies, nos ha servido para mejorar nuestra calidad de vida. Por ejemplo, el velcro surgió por la curiosidad de George de Mestral al ver como las semillas de la planta Arctium se pegaban de su ropa.

La investigación en biomateriales buscan descubrir cómo productos animales hechos de proteínas pueden tener una gran resistencia. Es el ejemplo de las telas de arañas o el gusano de la seda.

Importancia de la biodiversidad en México

México es reconocido como uno de los países con mayor diversidad biológica, junto con Brasil, Colombia e Indonesia. Las condiciones climáticas y geográficas favorables del país son las principales causas para tal diversidad. No sólo México alberga 10 al 12 % de la biodiversidad mundial, sino que es rico en ecosistemas y paisajes naturales.

En México se encuentra 3000 especies con propiedades medicinales, como la pasiflora (Passiflora edulis), la uña de gato (Mimosa albida) y el epazote (Chenopodium ambrosioides). Se usan más de 80 especies de plantas en cestería, como los agaves (Agave sisalana) y las yucas (Yucca glauca). En el territorio mexicano existen aproximadamente 300 especies de hongos silvestres comestibles, como el hongo corralito (Marasmius oreades) y el chimequito (Cantharellus tubaeformis).

No obstante, la biodiversidad se encuentra gravemente afectada: 811 especies se encuentran amenazadas y se mantiene menos del 40% de los ecosistemas terrestres originales. La Norma Oficial Mexicana 059 es un documento donde se catalogan las especies amenazadas en México.

La educación ambiental es indispensable para llamar la atención a la población de la importancia de la biodiversidad mexicana y mundial. La Comisión Nacional para el Conocimiento y uso de la Biodiversidad (CONABIO) y la Secretaría del Medio Ambiente (SEDEMA) son entes oficiales enfocados en la protección del ambiente y la promoción del desarrollo sostenible.

Día internacional de la diversidad biológica

El día internacional de la diversidad biológica se celebra el 22 de mayo como una iniciativa de la Organización de las Naciones Unidas (ONU) para despertar la conciencia a nivel global sobre los peligros de la pérdida de la biodiversidad.

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Ana Zita
Ana Zita
Doctora en Bioquímica por el Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (IVIC), con licenciatura en Bioanálisis de la Universidad Central de Venezuela.