Evolución humana

Ana Zita
Ana Zita
Doctora en Bioquímica

La evolución humana es el proceso de cómo surgieron los primeros seres humanos a través del tiempo. A este proceso también se le conoce como hominización.

Los seres humanos pertenecemos al orden de los primates, donde se consiguen también:

  • los gorilas: Gorilla sp.,
  • los chimpancés: Pan sp.,
  • los lemures: familia Lemuridae,
  • los orangutanes: Pongo sp., entre otros.

Los animales más cercanos al humano son el chimpancé y el gorila. Los homínidos fueron las especies animales ancestrales lo suficientemente especializadas, cuyo parecido con los humanos era mayor que con los chimpancés o gorilas. Ejemplos de homínidos son el Homo erectus, el Australopithecus afarensis y el Homo floresiensis.

¿Cuando comenzó la historia de la evolución humana?

La historia de la evolución de los seres humanos es bastante reciente en términos geológicos. Los primeros primates surgen hace 55 millones de años, a inicios de la era Cenozoica. Los homínidos surgieron en la era Cenozoica, a finales del período terciario. Los fósiles de los primeros homínidos datan de finales de la época del Mioceno, en el período terciario.

El Homo sapiens aparece hace 30 mil años, en el pleistoceno (periodo cuaternario de la era Cenozoica). En 1868 se descubrió el hombre de Cro-Magnon (Homo sapiens) y en 1890 se descubrió el Homo erectus.

¿Dónde surgió la especie humana?

evolucion humana Africa
Mapa de localización de especies de homínidos en África y Asia (Modificado de atlasofhumanevolution.com)

El origen de la humanidad se asienta en la cuna africana. Los fósiles de los primeros homínidos se han descubierto en África: Etiopia, Kenia, Zambia y Marruecos. Desde allí, los primeros seres humanos se desplazaron hacia Asia y Europa.

¿Cómo ha sido la evolución del hombre?

Por muchos años, la evolución de la humanidad se presentaba como una escalera, donde cada especie de homínido subía un peldaño, con los humanos modernos en el tope de la escalera. Esta noción cambió a finales del siglo XX con el descubrimiento de nuevos restos fósiles y técnicas analíticas modernas.

La concepción más reciente sugiere que la relación entre las especies de homínidos se asemeja más a un arbusto, con múltiples ramas saliendo de una base. En este caso, Homo sapiens y Homo neanderthalensis son especies en las puntas de las ramas, mientras Homo erectus y Homo heidelbergensis se localizan en la base.

Características de la evolución del hombre

evolucion de craneo y cara evolución humana
Evolución del rostro de los homínidos hasta el hombre moderno.

Dentro de las características que se usan para diferenciar al hombre moderno (Homo sapiens sapiens) de los otros primates y especies de homínidos tenemos consideraciones biológicas y culturales.

Claves biológicas de la evolución humana

  • la dentición: los simios tienen dientes caninos e incisivos mayores que los humanos.
  • el cráneo: la mandíbula de los humanos es más pequeña y liviana.
  • el cerebro: el cerebro del humano moderno es más grande que los simios en tamaño y en relación al cuerpo.
  • el tronco: el tórax de los simios es más amplio en la base, el tronco de los humanos es más uniforme a lo ancho, con los omoplatos más cercanos a la columna vertebral.
  • las extremidades: las piernas de los humanos modernos son más largos y la pelvis está dispuesta para que las piernas puedan soportar el peso del cuerpo. Los pies humamos tienen una plataforma más estable. Las manos humanas tienen más destreza, son más largas y el pulgar puede tocar la punta de los otros dedos.

Claves culturales de la evolución humanidad

  • Utilización de piedras como herramientas para golpear y moler.
  • Utilización de piedras para la fabricación de armas y herramientas de corte, como cuchillos.
  • Fabricación de refugios.
  • Utilización del fuego.
  • Utilización de pieles de animales como vestimenta.
  • Realización de rituales funerarios.
  • Realización de arte rupestre.

Etapas de la evolución humana

Especie de homínidos Localización

Datación

(millones de años: mda)

Características
Sahelanthropus tchadensis África central 6-7 mda
  • Capacidad del cráneo: 350 cm3
  • Dientes caninos pequeños.
  • Parecido a los simios.
  • Cuadrúpedo.
Orrorin tugenensis Kenia, África Oriental 6 mda Adaptado al bipedalismo y a trepar árboles.
Ardipithecus ramidus Este de África 4,4 mda
  • Altura: 120 cm.
  • Peso: 50 kg.
  • Cráneo y cerebro pequeños.
  • Vivió en bosques pero también se desplazaba en dos piernas.
Ardipithecus kadabba 5,2-5,8 mda Antecesor de A. ramidus
Australopithecus anamensis Kenia 4,2-3,9 mda Dientes y mandíbulas similares a fósiles de simios; bipedalismo.
Australopithecus afarensis Este de África. 3,9-3,0 mda
  • Rostro parecida al simio, frente baja, cresta ósea sobre los ojos, nariz chata y sin mentón.
  • Capacidad del cráneo: 370-550 cm3
  • Dientes pequeños.
  • Huesos fuertes.
  • Bipedalismo.
  • Altura: 107-152 cm.
  • Dimorfismo sexual: hembra más pequeña que el macho.
Australopithecus africanus 3,0-2,0 mda
  • Bipedalismo.
  • Tamaño del cerebro:420-500 cm3.
  • Dientes más parecidos al del humano moderno.
Australopithecus garhi Etiopia 2,5 mda
Australopithecus sediba Sur de África 1,9-1,8 mda
  • Bipedalismo.
  • Altura: 130 cm.
  • Capacidad del cráneo: 420 cm3.
Paranthropus (antes Australopithecus) aethiopus Este de África 2,6-2,3 mda Capacidad del cráneo: 410 cm3.
Paranthropus (antes Australopithecus) robustus Este de África 2,0-1,5 mda Capacidad del cráneo: 530 cm3.
Paranthropus (antes Australopithecus) boisei Este de África 2,1-1,1 mda Capacidad del cráneo: 530 cm3.
Homo habilis Sudáfrica 2,4-1,5 mda
  • Dientes posteriores más pequeños.
  • Capacidad del cráneo: 500-800 cm3.
  • Altura: 127 cm.
  • Peso: 45 kg
Homo georgicus Georgia, Asia Central 1,8 mda
  • Capacidad del cráneo: 600-780 cm3.
  • Altura: 150 cm.
  • Parece un intermedio entre H. habilis y H. erectus.
Homo erectus Java, Asia 1,8-0,3 mda
  • Capacidad del cráneo: 750-1225 cm3.
  • Bipedalismo
Homo ergaster 1,6 mda
  • Capacidad del cráneo: 880 cm3.
Homo antecessor Atapuerca, España. 850-780 mil años
  • Homínido europeo más antiguo.
  • Podría ser el que dió origen a H. neanderthalensis.
Homo heidelbergensis África y Europa. 500-200 mil años
  • Capacidad del cráneo: 1200 cm3. Cráneo más redondeado
Homo neanderthalensis Europa y Medio Oriente. 230 000-30 000 años
  • Capacidad del cráneo: 1450 cm3.
  • Mandíbula sobresaliente, frente retraída.
  • Adaptados a vivir en regiones frías.
  • Altura: 168 cm.
  • Huesos gruesos y pesados.
  • Usaban herramientas y armas.
  • Cazadores
  • Entierran a los muertos.
Homo floresiensis (el hobbit) Isla Flores (Indonesia)
  • Versión enana del H. erectus.
  • Capacidad del cráneo: 420 cm3.
  • Usaban herramientas de piedra y el fuego.
Homo sapiens sapiens (hombre moderno) África 195 mil años
  • Capacidad del cráneo: 1350 cm3.
  • Cresta ósea sobre los ojos pequeña o ausente, Frente alta.
  • Herramientas más sofisticadas

Línea del tiempo de la evolución del hombre

linea del tiempo de la evolucion humana
Línea de tiempo de la evolución de los seres humanos.

Hace 55 millones de años

Los primeros primates aparecieron.

De 8 a 5 millones de años

  • Evolucionan los primeros gorilas y luego aparecen los chimpancés y el linaje humano. Surge el primer homínido Sahelanthropus tchadensis.
  • Aparece el ancestro humano más antiguo que caminó en dos piernas: Orrorin tugenensis.
  • Surge el Ardipithecus, que comparte rasgos con los chimpancés y los gorilas.

De 4 a 2,5 millones de años

  • Aparece el Australopithecus. Su cerebro no es más grande que el del chimpancé (400-500 cm3) pero camina erecto sobre dos piernas. Primero en vivir en las sabanas.
  • Vive en Hadar (Etiopía) Lucy, el ejemplar de Australopithecus afarensis.
  • El género Paranthropus vive en el bosque y en las praderas, tiene grandes mandíbulas para masticar raíces y vegetación. Aparece hace 2,7 millones de años y se extingue en 1,2 millones de años.
  • Aparece el Homo habilis hace 2,5 millones de años. Presenta protusiones faciales menores que los homínidos originales, pero sigue presentando características de simio. El volumen cerebral es de alrededor de 600 cm3.Los homínidos empiezan a usar herramientas de piedra, y algunos desarrollan dietas ricas en carne como carroñeros, por lo que las calorías extra pudieron favorecer la evolución a cerebros mayores.

2-1,6 millones de años

  • Aparece el Homo ergaster en África, con un volumen cerebral de 850 cm3.
  • 1,8-1,5 millones de años: Se consigue el Homo erectus en Asia. Es el primer ancestro cazador-recolector que migró de África. El volumen cerebral de alrededor de 1000 cm3.
  • 1,6 millones de años: Aparecen las primeras evidencias del uso del fuego.

600 000- 280 000 años

  • Homo heidelbergensis vive en África y Europa. Su volumen cerebral es similar al del ser humano moderno.
  • Primeras evidencias de construcciones de madera en sitios cercanos a Chichibu, Japón.
  • Primeros humanos cazan con lanzas hace 400 000 años.
  • 280 000 años: primeros cuchillos de piedra y piedras de moler.

230 000- 110 000 años

  • Aparecen los Neandertales a lo largo de Europa, desde Inglaterrra hasta Iran.
  • 195 000 años: aparece el Homo sapiens en África y pronto migra a Asia y Europa. Volumen cerebral es 1350 cm 3,.
  • El ancestro de todos los seres humanos, la Eva mitocondrial, puede haber vivido hace 170000 años en África.
  • 150 000 años: indicios de desarrollo de un lenguaje y simbolismos.
  • 140 000 años: primera evidencia de comercio a grandes distancias.
  • 110 000 años: primeras piezas de joyas.

50 000- 18 000 años

  • Colonización de Australia por el humano moderno. La cultura da un salto, la gente empieza a enterrar a los muertos con rituales; se usan pieles de animales como vestimenta; se desarrollan trampas para cazar.
  • 33 000 años: muestras de arte en las cavernas. Desaparece el Homo erectus en Asia.
  • El Homo floresiensis, la gente "hobbit", se encuentra en la isla indonesia de Flores. Tienen una altura de 1 metro con cerebros similares a los chimpancés, pero usan herramientas de piedra.

12 000 - 5 000 años

  • El ser humano llega al continente americano.
  • Se desarrolla la agricultura, se domestican los perros y se establecen los primeros pueblos.
  • Se inicia la edad de bronce, con la fundición del cobre y el estaño, que reemplaza a la piedra en la construcción de herramientas.
  • Primera escritura.

4 000 - 3 500 AC

Se desarrolla la primera civilización en Mesopotamia.

Árbol evolutivo de la especie humana

árbol evolutivo de la especie humana
Árbol evolutivo de la especie humana.

El árbol evolutivo del Homo sapiens es un esbozo de las posibles especies que dieron origen al ser humano desde hace 7 millones de años hasta el fin de la prehistoria. Se sabe que el Homo sapiens, el Homo neanderthalensis y los denisovanos interactuaron hasta que estos dos últimos desaparecieron.

La construcción de este árbol es una tarea arduo difícil, pues se cuenta con muy pocas evidencias físicas que permitan elucidar, a ciencia cierta, las conexiones o nodos entre las especies humanoides descubiertas. Se sabe que el género Homo se derivó del género Australopithecus hace poco menos de 3 millones de años.

¿Cómo se estudia la evolución del ser humano?

La paleoantropología es la ciencia que se encarga del estudio de la evolución del ser humano. Para poder hacer el seguimiento de la evolución humana, geólogos, antropólogos, paleontólogos y otros profesionales se valen de los siguientes métodos de estudio:

  • Registro de restos fosilizados de homínidos: a través de la datación de los fósiles se puede presumir el tiempo de aparición y extinción de una determinada especie.
  • Comparación morfológica de fósiles: los fósiles descubiertos son comparados con fósiles de otros animales y con huesos de animales modernos.
  • Análisis del contexto cultural: clave para el estudio de la evolución humana es identificar artículos en los alrededores de los hallazgos de los fósiles, como por ejemplo, utensilios de cortar o moler, evidencias funerarias y construcciones.
  • Secuenciación genética: tratar de obtener muestras de ADN de los fósiles y secuenciarlos, para compararlos con ADN conocido de animales y humanos.

Vea también:

Referencias

Atlas de la Evolución humana: http://atlasofhumanevolution.com

Fossil Hominids: the evidence for human evolution. The talkOrigins Archive: http://www.talkorigins.org.

Stringer, C. (2016) The Origin and evolution of Homo sapiens. Phil.Trans.R.Soc.B 371: 20150237. https://doi.org/10.1098/rstb.2015.0237.

Ana Zita
Ana Zita
Doctora en Bioquímica por el Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (IVIC), con licenciatura en Bioanálisis de la Universidad Central de Venezuela.