Mexicas

Frank Arellano
Frank Arellano
Profesor de Historia

Los mexicas fueron un pueblo indígena mesoamericano que vivió en la cuenca del valle de México entre los siglos XIII y XVI. En ese lugar fundaron la gran ciudad de México-Tenochtitlan hacia el año 1325, logrando desarrollar una cultura sofisticada y extraordinaria que se manifestó en sus artes, obras de ingeniería, astronomía y comercio.

La sociedad mexica además fue guerrera y expansionista. Luego de construir sus ciudades más grandes y esplendorosas en los sitios en los que actualmente se halla la ciudad de México, crearon un imperio vasto que dominó a otros pueblos mesoamericanos antes de la conquista española.

Las ciudades principales de los mexicas fueron Tenochtitlan y Tlatelolco, ambas ubicadas sobre islas del lago Texcoco en el valle de México. Tenochtitlan fue la capital del imperio, donde residió el poder político y militar más grande del pueblo mexica. Tlatelolco, por su parte, fue la ciudad comercial más importante.

La influencia de Tenochtitlan aumentó en toda la región mesoamericana sobre todo después de 1428, a través de su alianza con las ciudades de Tlacopan y Texcoco. Estas ciudades obtuvieron victorias militares que extendieron el dominio de la cultura mexica hacia las tierras del altiplano mexicano y hacia el sur, hasta ejercer el mando en zonas de la selva centroamericana.

El imperio formado por los mexicas y sus aliados no vería su final hasta la llegada de los españoles en el siglo XVI. Fue entonces cuando el poderío mexica se desintegró con la caída de Tenochtitlan en agosto de 1521.

Lago Texcoco
Viejo mapa que muestra la ubicación de las ciudades principales alrededor de la cuenca del valle de México. Sobresale Tenochtitlan en la isla sobre el lago Texcoco. La ciudad se conectaba con la tierra circundante mediante calzadas. Imagen: cortesía del Obermann Center de la Universidad de Iowa.

Características de la cultura mexica

La sociedad

En la sociedad mexica había división de estratos sociales. Esto quiere decir que existían grandes diferencias en la riqueza y en las condiciones de vida de los miembros de la nobleza gobernante, los guerreros, los sacerdotes y el resto de la población.

  • Los nobles eran llamados pipiltin: ellos ejercían los cargos políticos, eran los jefes militares e impartían justicia en las altépetl (ciudades).
  • Las personas del pueblo común eran los macehualtin: esta era la mayor parte de la población. Eran sobre todo los agricultores y artesanos que se dedicaban a otros oficios manuales. Los macehualtin debían pagarle tributo a los pipiltin.
  • Los esclavos eran llamados tlacotin: todos los mexicas nacían libres, sin embargo, si alguno cometía un delito irreparable o si tenía deudas que no podía pagar, podía caer en la esclavitud o incluso venderse a sí mismo bajo la condición de esclavo.

La religión

Los mexicas fueron un pueblo politeísta, es decir, que creía en varios dioses. Cada uno de los dioses representaba fenómenos naturales como el viento (Quetzalcóatl), la lluvia (dios Tláloc), el frío (dios Huehueteotl), entre otros. Los dioses interactuaban para que el mundo tuviese orden y pudiera funcionar.

Por eso los mexicas consideraron que era importante tener a los dioses satisfechos y para ello, les ofrecían sacrificios. Algunos rituales eran pequeños, como los que se hacían antes de cocinar el maíz.

Otras ceremonias requerían de sacrificios humanos, como los que se hacían en honor al sol, es decir, a su dios principal: Huitzilopochtli. En su forma de entender el mundo, Huitzilopochtli los había elegido para que lo mantuvieran en movimiento, alimentándolo y dándole las energías que necesitaba para que el universo siguiera existiendo.

dios Huitzilopochtli
Huitzilopochtli en el Códice Borbónico. Esta es una representación del dios mexica de la guerra y el sol.

La economía

La principal fuente económica en Mesoamérica era la agricultura. Sólo después de apoderarse de Azcapotzalco en 1428 los mexicas tuvieron la oportunidad de incrementar sus riquezas con base en el comercio y la recolección de tributos.

La agricultura floreció gracias a la construcción de chinampas. Las chinampas eran pequeñas balsas rectangulares hechas a base de barro y ramas vegetales que permitieron aumentar los terrenos de cultivo. En las chinampas se cultivaba maíz, calabaza, frijol, tomate y chiles.

En Tenochtitlan hubo dos tipos de tributos. Estaba el que le pagaban los agricultores a los nobles de la ciudad y estaba el tributo que la capital obtenía de los pueblos sometidos.

Aparte de los bienes materiales como productos agrícolas, ropas, tejidos y joyas, los pueblos subyugados podían pagar con trabajo o ayudas militares. Si estos no cumplían con algún pago, los mexicas podían iniciar una guerra.

Mural Chinampa
Detalle de un mural en el que se recrea la construcción de una chinampa.

Historia de los mexicas

Origen del pueblo mexica

A los mexicas también se les ha conocido como aztecas. Sin embargo, los aztecas fueron todos los habitantes de Aztlán, un lugar que según las leyendas estaba ubicado en la zona de Aridoamérica, hacia el norte de México.

Varios grupos de aztecas se separaron y emprendieron viajes para buscar un lugar nuevo para vivir. Entre estos, el último grupo en comenzar su recorrido fue el que se convirtió en la tribu de los mexicas, quienes dijeron escuchar el llamado del dios Huitzilopochtli en la cueva de Colhuacan.

Huitzilopochtli ordenó que se llamaran mexica y prometió hacerlos poderosos al seguir sus mandatos.

El viaje de los mexicas tuvo varias etapas entre los siglos XII y XIII de nuestra era. Mientras este pueblo migró, se enfrentó a diversos grupos, pero también incorporó costumbres y elementos culturales de otras antiguas sociedades, como la tolteca y la teotihuacana.

tira de peregrinación
En la tira de la peregrinación se muestra que varios pueblos venidos de Aztlán renacen al interior del cerro Colhuacan. Entre estos pueblos nahuas que migraron al sur se encontraban los mexicas. Crédito: https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=43956433

La llegada al valle de Anáhuac (México)

Al llegar a la zona central de Mesoamérica, los mexicas estuvieron sometidos por los tepanecas de Azcapotzalco. Por varios años vagaron sin un asentamiento permanente y le pagaron tributo a los señores tepanecas para poder vivir alrededor de sus tierras.

Finalmente presenciaron la señal que les había indicado Huitzilopochtli para escoger dónde debían asentarse. Vieron un águila que permanecía sobre una planta de nopal mientras se comía a una serpiente. Esta escena tuvo lugar en un islote, en medio del lago Texcoco. Entonces decidieron fundar allí la ciudad de México-Tenochtitlan.

El nombre de los mexicas probablemente proviene de Mexictli, como también se conocía al dios Huitzilopochtli. Entonces de Mexictli se derivó el nombre de sus seguidores y el de México, que pasó a ser el lugar de los mexicas.

El imperio mexica

En el siglo XIV había inestabilidad política en el valle de México porque las ciudades vecinas luchaban entre sí para lograr el dominio del territorio. Los mexicas eran considerados buenos soldados. Por esa razón, durante años fueron guerreros que le sirvieron a los señores de Azcapotzalco.

Las cosas cambiaron en 1428 durante el gobierno de Itzcoatl, pues los mexicas decidieron aliarse con Texcoco y derrotaron a los tepanecas de Azcapotzalco. Entonces se formó la Excan totloloyan, la triple alianza de México, Texcoco y Tlacopan.

Estas ciudades aliadas realizaron incursiones militares para someter y controlar a otros pueblos. Luego de vencer a sus enemigos, los mexicas se organizaron para administrar los lugares que conquistaban. A los pueblos dominados les exigían seguir sus reglas y el pago de tributos.

Entre los tributos que recibían estaba el oro y la plata, pieles de animales, cacao y algodón. Además de uno de los más controversiales: personas de otras tribus que eran llevadas a sus templos para ser sacrificadas.

La organización política imperial hizo más poderosos a los mexicas. El mando se fue centralizando y el papel de los huey tatloani como gobernantes semidivinos aumentó.

Mapa imperio mexica
Extensión del imperio mexica a comienzos del siglo XVI.

La autoridad del tatloani

Tatloani significaba "el gran señor que habla". Los huey tatloani eran las máximas figuras políticas, religiosas, militares y judiciales. Así, podemos afirmar que los mexicas conformaron un imperio teocrático, esto es, que se mezclaba el misticismo religioso con el poder político y con la autoridad militar.

En su momento de mayor esplendor, el imperio mexica abarcó 304 mil kilómetros cuadrados, teniendo súbditos entre las costas del Golfo de México y del Océano Pacífico. Aun así, hubo territorios como el señorío de Tlaxcala y el de Teotitlan que nunca cayeron en manos de los mexicas.

Los tatloanis del imperio mexica fueron:

  1. Itzcoatl (1428- 1440).
  2. Moctezuma I Ilhuicamnina (1440-1468).
  3. Axayacatl (1468- 1481).
  4. Ahuizotl (1486-1502).
  5. Moctezuma II Xocoyotzin (1501-1520).

El último huey tatloani mexica fue Cuauhtémoc, quien cayó derrotado ante las fuerzas militares españolas de Hernán Cortés en 1521. El imperio mexica, que había llegado a ser uno de los más grandes que alguna vez viera la América precolombina, se derrumbó y fue reemplazado por el Virreinato de la Nueva España.

Periodos según la cultura mexica

La cultura mexica creó un calendario interesante para interpretar el tiempo. Los mexicas creían que hubo cuatro eras o grandes periodos antes del suyo. Las eras eran llamadas soles. Cada sol tenía un nombre asociado a un elemento de la naturaleza. Ese elemento de la naturaleza era el mismo que, en su debido momento, destruía el periodo y nacía uno nuevo.

Los cuatro soles o eras que precedieron a los mexicas fueron:

  • Nahui Oclotl (era del jaguar).
  • Nahui Ehécatl (era del viento).
  • Nahui Quiáhuitl (era de la lluvia).
  • Nahui Atl (era del agua).

Finalmente, el Nahui Ollin (la era del movimiento), era el quinto sol. En esta era del quinto sol, gobernada por el dios Tonatiuh, vivían los mexicas.

Piedra del sol
Piedra del sol, también llamada "calendario azteca". En esta piedra, cada círculo representa una de las eras o soles y sus acontecimientos.

8 acontecimientos importantes de la cultura mexica

  1. Llamado de Huitzilopochtli: de acuerdo con sus narraciones, los mexicas vivieron en Aztlán hasta que escucharon el llamado del dios Huitzilopochtli. Esto ocurrió en el año 1- Técpatl, año 1064 de nuestra era.
  2. Llegada a la cuenca del valle de México: luego de migrar por muchos años, llegaron a la cuenca del valle de México en 1220.
  3. Asentamiento en Chapultepec: los mexicas se establecieron en Chapultepec en 1280, pero veinte años después fueron expulsados de ese lugar por las disputas que tenían con sus señores, los tepanecas.
  4. Expulsión de Culhuacán: luego de vivir por varios años en Culhuacán, también fueron expulsados de allí en 1323.
  5. La señal de Huitzilopochtli: en 1325 vieron en una isla del lago Texcoco el águila posada sobre el nopal devorando a una serpiente, lo quese interpretó como la señal que su dios les había prometido. En ese sitio decidieron construir su ciudad principal: Tenochtitlan.
  6. Fundación de Tlatelolco: algunos clanes se separaron y fundaron en 1337 la ciudad comercial más importante de los mexicas: Tlateloloco. Sus habitantes pasaron a ser conocidos como los mexica-tlatelolcas.
  7. La formación de la Triple Alianza: Tenochtitlan formó la triple alianza con las ciudades de Texcoco y Tlacopan en 1428. El imperio formado por estas tres ciudades se expandió hasta la llegada de los españoles.
  8. La caída de Tenochtitlan: la capital del imperio mexica cayó en manos españolas el 13 de agosto de 1521. Este evento marcó el declive del poder mexica y su sustitución por el del virreinato de la Nueva España.

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