Pasos del método científico

Los pasos del método científico son una serie de actividades que se llevan a cabo para abordar una investigación científica de manera general. Representan una guía para conocer como fluye el proceso de adquisición del conocimiento científico.

Los pasos del método científico parecieran, a primera vista, como una lista de temas que hay seguir en orden y en una dirección. Como tal, no existe un método científico universal seguido a pie juntillas por todos los investigadores.

A continuación presentamos cuáles son los pasos del método científico con ejemplos ilustrativos.

1. Observación

La observación es el darse cuenta o percibir los aspectos de la naturaleza. Es el primer paso del método científico pero se infiltra en el proceso completo de la ciencia, desde el reconocimiento de un fenómeno natural hasta la propuesta de una solución y la observación de los resultados luego de un experimento.

La observación va mas allá de lo que vemos con los ojos. Todo lo que puede ser apreciado por los sentidos lo reconocemos como una observación. Por ejemplo, si un vehículo está haciendo un sonido extraño, esa sería una observación particular de ese evento que nos llevaría a preguntar el por qué de tal ruido.

El padre de la teoría de la selección natural Charles Darwin (1809-1882) viajó por cinco años en una expedición por las costas de Chile, Brasil, Ecuador, Australia y otras regiones, Durante este viaje, Darwin tomó notas y recogió muestras de sus observaciones que lo llevaron con los años a formular la selección natural.

2. Reconocimiento del problema

reconocimiento del problema
Mediante la observación crítica se pueden reconocer problemas y buscar soluciones.

Una vez establecidos los hechos, es necesario contrastarlos y reconocer problemas. La mera observación es insuficiente sino existe la curiosidad para resolver las preguntas que se puedan presentar.

En 1983 los médicos J. Robin Warren y Barry Marshall observaron en muestras gástricas bacterias en forma de "S". Las preguntas que se plantearon fueron: ¿Por qué no se habían visto antes? ¿Estas bacterias son patógenas o simples comensales en una mucosa dañada? y ¿Son estas bacterias campilobacter?

3. Hipótesis

La hipótesis es la una explicación tentativa a una observación. Una hipótesis tiene que ser capaz de ser probada mediante experimentos, esto significa que tiene que ser falsificable. Esta es la forma de diferenciar una hipótesis de una creencia. Por ejemplo, decir "es el destino" no es falsificable pues no se puede diseñar un experimento para probar si esto es verdad o no.

La hipótesis necesita confirmación para demostrar que son correctas. Como tal, es un proceso activo que requiere el uso diligente del cerebro. Nos fuerza a pensar e inventar una explicación o solución.

Por ejemplo, en el caso de las observaciones de Warren y Marshal, la hipótesis sería que las bacterias en las muestras gástricas están produciendo el daño.

4. Predicciones

Las predicciones son las consecuencias esperadas de las hipótesis. Según Mario Bunge, la predicción es la deducción de consecuencias particulares:

  • anticipa nuevo conocimiento,
  • contrasta la teoría, y
  • es guía para la acción.

La predicción de una hipótesis nos dirigirá a más observaciones y experimentaciones.

En las observaciones que realizaron Warren y Marshal sobre las bacterias que encontraron en muestras de gastritis, la predicción fue que si los pacientes con gastritis se trataran con un antibiótico se curarían más rápido.

5. Experimentación

Un experimento es una prueba o ensayo en condiciones controladas para investigar la validez de una hipótesis. De la forma más simple, un experimento controlado se realiza cuando una variable puede ser manipulada, causando que otra variable cambie al mismo tiempo. Cualquier otra variable se mantiene sin cambio.

En un experimento científico se escogen objetos físicos, compuestos químicos o especies biológicas para el estudio y se usan aparatos para medir las variables. Los resultados de los experimentos tienen que ser reproducibles por otros investigadores bajo las mismas condiciones experimentales.

Siguiendo con el ejemplo de la gastritis, Warren y Marshal trataron a unos pacientes con úlcera gástrica. El grupo control fue tratado con los medicamentos normales para la úlcera y otro grupo recibió antibióticos y luego de un cierto tiempo se volvieron a realizar medidas.

6. Análisis de resultados

Análisis de los resultados
Una etapa importante del método científico es el análisis de los datos experimentales.

`Los datos obtenidos por medio de experimentación necesitan ser analizados a la luz de las hipótesis y predicciones propuestas. El análisis de resultados nos permite aceptar y rechazar las hipótesis planteadas, reformular los modelos y sugerir nuevos procedimientos.

Gracias al trabajo de Warren y sus colaboradores se descubrió una nueva bacteria, el Helicobacter pylori, que era la responsable de las úlceras duodenales.

7. Comunicación de los hallazgos

Un paso importante en el método científico es la comunicación de nuestros resultados, es una forma de compartir y anunciar al mundo lo que hemos obtenido y cómo lo hemos obtenido. La presentación de los resultados se puede hacer a través de varios medios:

  • De forma escrita: en tesis, artículos en revistas científicas, en artículos de prensa, en carteles informativos en congresos.
  • De forma audiovisual: en los congresos, simposios y conferencias, los científicos tienen la oportunidad de presentar su trabajo y establecer intercambio de ideas con otros investigadores.

El primer reporte de Warren sobre la posible participación de una bacteria desconocida en la úlcera gástrica apareció en la revista Lancet en 1983. Barry Marshal presentó los hallazgos en la conferencia de Campilobacter en Bruselas, Bélgica en el mismo año. En el 2005 ambos investigadores recibieron el premio Nobel de fisiología por "el descubrimiento de la bacteria Helicobacter pylori y su papel en la gastritis y la enfermedad por úlcera péptica".

Diagrama de flujo de los pasos del método científico

flujo de diagrama de los pasos del método científico
Los pasos del método científico.

Vea también Método científico.

Teorías y leyes científicas

Cuando una hipótesis es probada por varios científicos independientes con evidencias experimentales se puede establecer una teoría o una ley.

"Las leyes científicas son generalizaciones, principios o patrones en la naturaleza y las teorías son las explicaciones a estas generalizaciones".

William McComas, Diez mitos de la ciencia.

Ejemplos de leyes los encontramos en la Ley de la gravitación universal de Isaac Newton y las leyes de la termodinámica. La teoría del big bang trata de explicar el origen del Universo.

Referencias

  • Bunge, M. La invetigación científica. Editorial Ariel, 1985.
  • Mak, D.K., Mak, A.T., Mak, A.B. Solving everyday problems with the scientific method: thinking like a scientist. World Scientific Publishing, 2009.
  • Warren, J.R. Helicobacter: the ease and difficulty of a new discovery (Nobel Lecture). Chem. Med. Chem. 2006, 672-685.